Don Lewis, pioner no reconegut de la música electrònica, mor als 81 anys

Don Lewis, pioner no reconegut de la música electrònica, mor als 81 anys

Era l’any 1974, i Don Lewis s’estava cansant de portar tants teclats. Un dia estaria en un estudi de Los Angeles, treballant al costat de Quincy Jones. Una setmana més tard, podria estar de gira com a membre de la banda de suport dels Beach Boys. O podria estar fent els seus propis concerts, remenant amunt i avall per la costa oest amb una varietat cada cop més gran de teclats i altres equips.

Podria haver pres el seu fidel orgue Hammond Concorde, en si no un element petit. Però el Sr. Lewis era un explorador auditiu, constantment a la recerca de nous sons. Si trobava un teclat amb un to determinat, l’havia d’afegir a la seva col·lecció. Era una banda d’un sol home; aspirava a ser una orquestra unipersonal.

El seu problema era més que el pes. Cada instrument s’havia de controlar per separat i no hi havia cap estàndard de la indústria per integrar-los. Enginyer elèctric de formació, va decidir despullar-los per peces i construir alguna cosa nova.

Li va portar tres anys dissenyant i recaptant fons, però el 1977 va finalitzar la Live Electronic Orchestra, coneguda comunament com a LEO.

Aquest monstre musical de Frankenstein va reunir peces de tres teclats, una gran quantitat de sintetitzadors, panells de control i una caixa de tambors en un conjunt de mòduls de plexiglàs. Sr. Lewis es va asseure al mig, com un controlador de trànsit aeri musical. El seu disseny li va permetre no només triar els sons que volia, sinó també barrejar-los en temps real.

Sr. Lewis, de 81 anys, va morir el novembre. 6 a casa seva a Pleasanton, Califòrnia. La seva dona, Julie Lewis, va dir que la causa era el càncer.

En aquests dies, la gent està acostumada a la idea que poden produir pràcticament qualsevol so que vulguin en un ordinador portàtil. Això estava lluny del cas dels anys setanta, però el Sr. Lewis va trobar una manera de crear una simfonia de so al seu abast.

El LEO va costar més de 100.000 dòlars, i mai no en va fer un altre. Tot i així, va ser un èxit. Tocava sis nits a la setmana en un bar ple al Fisherman’s Wharf a San Francisco. Entre els seus molts fans hi havia un enginyer anomenat Ikutaro Kakehashi, que es va inspirar tant pel Sr. La invenció de Lewis que va desenvolupar, amb Dave Smith, la interfície digital d’instruments musicals, coneguda com MIDI, el protocol que fa possible la producció de música moderna. (El senyor Smith va morir als 72 anys al juny.)

Una gran part del Sr. L’èxit de Lewis com a músic en directe va ser aconseguir que el públic l’escoltés i no es quedés mirant el seu teclat. La seva tecnologia era tan intel·ligent, tan perfecta, que la majoria de la gent aviat se’n va oblidar completament i va permetre que la música que va crear els arrasés. Va ser un pioner no reconegut de la música electrònica que va obrir el camí per a mil milions de bips, boops i oonz-oonzes.

No va estar exempt dels seus crítics, que deien que no era un músic en absolut, sinó un simple botó. A mitjans de la dècada de 1980, membres del sindicat de músics van protestar per les seves actuacions, afirmant que els expulsaria del negoci. Va impugnar el seu dret a piquejar-lo davant la Junta Nacional de Relacions Laborals. Ell va perdre.

La perspectiva d’haver de creuar una línia de piquets només per fer la seva feina era massa. Va guardar el LEO al seu garatge i va intentar deixar enrere tota l’experiència. Diversos anys més tard, el govern va tornar a examinar el seu cas, i aquesta vegada va decidir a favor seu, i fins i tot li va donar un acord.

Tanmateix, no va portar el LEO. El va donar al Museum of Making Music de Carlsbad, Califòrnia, on avui s’exposa.

Donald Richard Lewis Jr. va néixer el 26 de març de 1941 a Dayton, Ohio. El seu pare feia feines ocasionals i la seva mare, Wanda (Peacock) Lewis, era cosmetòloga. Es van divorciar quan Don era molt jove, i poques vegades va tornar a veure el seu pare fins dècades més tard.

Va créixer en una casa religiosa, assistint a l’església almenys un cop per setmana. Des d’ençà es va obsessionar amb l’orgue i amb els sons que l’organista de l’església va poder extreure’n.

Una nit va somiar que havia substituït l’organista a la banqueta.

“Em vaig despertar i vaig dir a la meva àvia i al meu avi: ‘He d’aprendre el teclat, perquè la sensació que vaig tenir en aquell somni era una cosa que no havia sentit en tota la meva vida'”, va recordar al documental “Don”. Lewis and the Live Electronic Orchestra”, programat per a PBS al febrer.

Es va matricular a l’Institut Tuskegee el 1959 per estudiar enginyeria elèctrica. Va cantar al cor de l’escola i fins i tot va actuar en un míting pel Rev. Dr. Martin Luther King Jr.

Només es va quedar dos anys. A mesura que les tensions amb la Unió Soviètica van començar a escalfar-se, l’exèrcit va anar ampliant el projecte i els estudiants universitaris negres, a diferència de la majoria dels estudiants blancs, sovint no estaven exempts.

Sr. Lewis es va allistar a la Força Aèria. Va rebre formació com a especialista en armes nuclears i va servir durant gairebé quatre anys a Colorado i Nou Mèxic.

Després de rebre una baixa honorable el 1965, es va traslladar a Denver, on va ser contractat com a enginyer per a Honeywell, va dirigir un programa de música per a l’església i va treballar a temps parcial en una botiga de música. Aviat va ser reservat com a discoteca i, finalment, va guanyar prou per deixar la seva feina diària.

Sr. Lewis va passar els anys següents a la carretera, sovint com a músic de demostració per a Hammond, la companyia d’orgues. Ja estava ajustant els seus instruments i equips, buscant maneres de treure nous sons. També es va fer un nom com a enginyer d’estudi i músic, treballant amb músics com Mr. Jones i Marvin Hamlisch, sobretot després que es va instal·lar a Los Angeles a principis dels anys setanta.

Juntament amb la seva dona, li sobreviu la seva germana, Rita Bain Merrick; els seus fills, Marc, Paul i Donald; les seves filles, Andrea Fear i Alicia Jackson; i cinc néts.

Després d’emmagatzemar el LEO, el Sr. Lewis va treballar com a enginyer consultor per a empreses com Yamaha i Roland. Va formar part de l’equip que va desenvolupar els sons del revolucionari DX7 de Yamaha, l’instrument que va definir el pop de sintetitzador dels anys 80, i de l’equip darrere del TR-808 de Roland, potser la caixa de tambors més popular mai feta.

Va ensenyar a Stanford, Berkeley i San Jose State, i amb la seva dona va dirigir un programa per portar la música a les escoles primàries.

“Crec que la música és més que entreteniment”, va dir el Sr. va dir Lewis al documental. “Crec que té un propòsit més fort i significatiu a les nostres vides. I crec que el que estem aquí per fer com a individus és ajudar la gent a desbloquejar i trobar aquelles coses que estan latents”.

Leave a Comment